La historia de los tres Reyes Magos de Oriente

Todos sabemos que la adoración de los Reyes Magos es una tradición navideña pero son pocos los que saben que tiene su origen en un culto europeo en el que se relaciona el monoteísmo con la realeza sagrada y que sus nombres aparecen por primera vez en un mosaico bizantino del siglo VI.

reyes-magos-orienteLos tres Reyes Magos de oriente simbolizan las culturas paganas que se acercan a Cristo, mientras que los pastores que adoran al Niño simbolizan al pueblo judío.

La tradición tiene su origen en el Evangelio de San Mateo (el único que menciona a los Reyes Magos) aunque no dice que fueran reyes sino simplemente magos venidos de Oriente, tampoco dice su número aunque se deduce que eran varios.

En el siglo III se creía que eran dos y en las catacumbas romanas hasta el siglo IV aparecían dos o cuatro. La iglesia siria y armenia los cifraba en doce (como los apóstoles) y representaban a las tribus de Israel. Para la iglesia copta eran sesenta.

Fue hacia el siglo IV cuando se decidió que el número de magos eran tres (ya que tres eran los presentes citados en el evangelio, tres hace alusión a la Trinidad, a los tres continentes conocidos en ese momento, a las tres razas humanas, a las tres edades del hombre, etc.) y se les dio el apelativo de “reyes de Oriente”, pues la práctica de la magia estaba prohibida y el concepto de mago tenía una connotación peyorativa.

En el siglo XVI, las necesidades de la Iglesia Católica le llevaron a identificar a los tres reyes con los tres hijos de Noé (Sem, Cam y Jafet) que, según el Antiguo Testamento, representaban las tres razas que poblaban el mundo.

De ese modo Melchor pasó a simbolizar a los europeos descendientes de Jafet, Gaspar representaría a los asiáticos descendientes de Sem y Baltasar, negro y barbudo, haría lo propio con los africanos descendientes de Cam. Fue de este modo como se integró a la raza negra, aunque hubo que dejar de lado a los americanos, oceánicos y pueblos del extremo oriente de supuesta tez amarilla, ya que no era posible inventar nuevos reyes y nuevos hijos de Noé.

¿Cómo eran los verdaderos Reyes Magos?

La descripción que de ellos hace el teólogo Beda el Venerable y que perdura hasta nuestros días nos dice que Melchor es un anciano de larga cabellera blanca y luenga barba y ofrece oro, símbolo de la realeza divina. Gaspar es joven e imberbe, de tez blanca y rosada y ofrece incienso, símbolo de la divinidad. Por último, Baltasar, de tez morena (que no negro) ofrece mirra, lo que significaba que el Hijo del hombre debía morir.

Excepto los regalos —que aparecen en el Evangelio de Mateo— los nombres, edades y apariencias han sufrido diversos cambios y han sido asignados arbitrariamente. Entre los griegos se les dieron los nombres de Apellicon, Amerim y Serakin; entre los sirios los de Kagpha, Badalilma y Badadakharida y entre los etíopes los de Ator, Sater y Paratoras.

Sus edades cambiaban según los gustos del artista que los representaba hasta que Petrus de Natalibus fijó en el siglo XV que Melchor tenía sesenta años, Gaspar cuarenta y Baltasar veinte.

¿Realmente fueron tres regalos?

Siempre se habla de tres regalos, pero en realidad fueron más.

  • Melchor, rey de los persas, es el venerable anciano de barbas blancas que le llevó al Niño recién nacido muselina, púrpura, piezas de lino y oro.
  • Gaspar, rey de los indios, un joven barbilampiño (después barbudo), le llevó preciadas especias, nardo, canela, cinamomo y el oloroso incienso.
  • Baltasar, rey de los árabes, de rostro fuscus (“oscuro” en latín), y que con el paso de los años se hizo claramente africano, le llevó oro, plata, zafiros, piedras preciosas, perlas y mirra.

El simbolismo de los regalos

  • Con el oro se representaba el poder y la riqueza del Niño y con él se reconocía que había nacido el más grande, el Rey de Reyes.
  • Con el incienso, usado tradicionalmente como símbolo de adoración, se daba a entender que se reconocía al Dios Verdadero.
  • Con la mirra (precioso bálsamo que se confunde con las lágrimas) se representaba el dolor y la capacidad humana del Dios hecho Hombre.

La tradición de los Reyes Magos como portadores de juguetes es otra manifestación de la costumbre romana de hacer regalos a los niños y de otras tradiciones (como la de Santa Claus) adoptadas por algunos países latinos hace relativamente poco tiempo.

En principio Melchor traía dulces, golosinas y miel. Gaspar traía ropa, zapatos y cosas prácticas y Baltasar (simbolizando el racismo existente) castigaba a los niños malos dejándoles carbón.

Es a partir de mediados del siglo XIX cuando los reyes empiezan a traer juguetes y no se hace distinción al respecto de sus funciones.

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